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Radiculopatía cervical

Definición

El término radiculopatía se refiere a la pérdida o disminución de la función sensitiva y/o motora de una raíz nerviosa, misma que se encuentra distribuida en un dermatoma específico. De esta manera, la radiculopatía o la lesión de una raíz nerviosa es una causa común de dolor o debilidad en cuello, brazos, espalda baja y extremidades inferiores.

Cuadro clínico

El primer síntoma de compresión de una raíz es dolor. En el caso de la segunda raíz se puede producir cefalea occipital; en las compresiones de las otras raíces cervicales se produce inicialmente dolor cervical, ocasionado por la compresión del ramo recurrente y posteriormente dolor interescapular por alteración de la rama posterior. Más tarde se hace evidente lo que se ha llamado dolor radicular, que se extiende en el miembro superior según la distribución de la respectiva raíz; así, la C5 resulta en dolor del hombro y de la parte superior de brazo, la C6 en dolor sobre el bíceps y parte lateral de antebrazo, la C7 en dolor sobre el tríceps y la región mediana del antebrazo y la C8 sobre la parte mediana del antebrazo. Ocasionalmente el dolor puede irradiarse hasta los dedos. El dolor aumenta con los esfuerzos por incremento de la presión intraespinal y también con los movimientos del cuello; se asocia con espasmo muscular en la nuca y puede aumentar de noche por el alargamiento de la columna en la posición de decúbito; posteriormente aparece déficit motor, sensitivo y de reflejos.

En el examen neurológico, además de los signos enumerados según la raíz afectada, se encuentra dolor y espasmo muscular en el cuello con limitación de los movimientos; el dolor es reproducido con la flexión del cuello hacia el lado de la compresión y al presionar la cabeza en sentido axial (maniobra de Adson).

Diagnóstico

Radiografías de columna cervical: deben ser el primer examen en la evaluación del paciente. Ayudan a descartar metástasis, espolones óseos, alteraciones congénitas y canal estrecho.

Radiografías dinámicas: se utilizan cuando se descubre espondilolistesis o si se sospecha inestabilidad espinal.

Tomografía axial computadorizada (TAC): demuestra muy bien las alteraciones óseas, pero no muy claramente las alteraciones del disco o de los elementos neurales. Su utilización se debe restringir a casos especiales, cuando sea necesario demostrar alteraciones óseas.

Resonancia magnética (RM) de columna cervical: la RM es el estudio que mejor demuestra las alteraciones de la columna cervical y de su contenido; es el examen de preferencia para la demostrar las causas de las radiculopatías. Permite el diagnóstico de los tumores que pueden afectar las raíces y descarta otras alteraciones dentro del canal espinal.

Electromiograma y velocidades de conducción: el electromiograma demuestra la raíz afectada y es muy útil para aclarar cuál es la raíz más lesionada en el caso de lesión de varias raíces. Las velocidades de conducción y la mielografía son necesarias para diferenciar la radiculopatía por compresión de afecciones inflamatorias de la raíz o de los nervios que pueden simular una radiculopatía.

Tratamiento

Una vez hecho el diagnóstico de compresión por disco o por espondilitis, se procede a practicar el tratamiento médico con analgésicos, drogas antiinflamatorias y fisioterapia que incluya tracción, medios físicos y masaje. Este tratamiento se debe seguir por una a dos semanas. Si hay mejoría y desaparición de los síntomas se recomienda continuar el fortalecimiento muscular para prevenir recaídas. Si durante el tratamiento médico hay empeoramiento o se presenta déficit neurológico se debe proceder con el tratamiento quirúrgico.

 

Adamson T. Microendoscopic posterior cervical laminoforaminotomy for unilateral radiculopathy: results of a new technique in 100 cases. J Neuros 2002

 

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